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Les incroyables sondes Voyager de la NASA célèbrent 40 ans de découverte de l'espace


Nous avons beaucoup célébré les sondes Voyager de la NASA sur ce site et pour de bonnes raisons. Voyager 1 et Voyager 2 comptent parmi les exploits d'ingénierie les plus impressionnants jamais développés. Depuis leur lancement en 1977, ils incarnent un esprit d'exploration et le frisson de «aller là où aucun homme n'est jamais allé». Peu de gens s'attendaient à ce que 40 ans après leur lancement, les missions Voyager soient aussi révolutionnaires qu'elles l'ont été. Alors, pour mieux comprendre la portée de ce que ces machines incroyables ont fait, jetons un coup d'œil à certaines des plus grandes réalisations de Voyager 1 et Voyager 2.

Ce sont les seules sondes à explorer Uranus et Neptune

Et ce n'est que le début des découvertes des sondes Voyager. Ils ont trouvé les premiers volcans actifs au-delà de la Terre - la lune Io de Jupiter. Voyager 2 est le seul vaisseau spatial à avoir survolé les quatre planètes extérieures - Jupiter, Saturne, Uranus et Neptune (désolé, Pluton). La plupart des images phénoménales que nous avons de ces planètes proviennent de Voyager 2.

Cette image de Voyager 2 était l'une des premières images claires que les scientifiques avaient de la grande tache sombre de Neptune. [Source de l'image: NASA JPL]

Voyager 1 est devenu le premier (et le seul) vaisseau à pénétrer dans l'espace interstellaire. Voyager 2 a également découvert un possible océan souterrain sur Europa, et il a analysé une atmosphère proche de la Terre sur Titan.

Les sondes mettent leurs ingénieurs au défi de résoudre les problèmes comme aucun autre programme auparavant

Les plus grands succès de la mission Voyager viennent de l'équipe d'ingénieurs et de concepteurs. Dans les années 1970, ils se sont préparés à des problèmes qui n'étaient que théoriques et qui ne se sont confirmés que des décennies plus tard. Ces ingénieurs se sont préparés au rayonnement de Jupiter et ont veillé à ce que Voyager 1 et Voyager 2 puissent gérer la planète la plus dure du système solaire. Les ingénieurs ont mis en place des systèmes redondants pour économiser l'énergie et des générateurs thermoélectriques fonctionnant à partir de la désintégration du plutonium-238.

Cette photo d'archive de la NASA montre les préparatifs du Voyager 2, vers le 23 mars 1977. [Source de l'image NASA JPL-Caltech]

Cependant, les ingénieurs doivent maintenant trouver comment faire fonctionner les vaisseaux spatiaux avec une alimentation électrique en baisse.

«La technologie est vieille de plusieurs générations, et il faut quelqu'un avec une expérience de conception des années 1970 pour comprendre comment le vaisseau spatial fonctionne et quelles mises à jour peuvent être apportées pour lui permettre de continuer à fonctionner aujourd'hui et dans le futur», a déclaré Suzanne Dodd, chef de projet Voyager basée à Laboratoire de propulsion à réaction de la NASA à Pasadena. Le Jet Propulsion Laboratory (JPL) dirige et maintient toujours les missions Voyager.

Il y a aussi les leçons de patience pour les ingénieurs qui travaillent avec Voyagers. Les vaisseaux spatiaux n'atteindront pas une autre étoile avant 40 000 ans. Ils sont tous les deux à plus de 11 milliards de kilomètres de la Terre et ont un long chemin à parcourir. Pour tout chercheur souhaitant obtenir des résultats rapides, les missions Voyager seraient émotionnellement épuisantes. Cependant, le Voyager 1 en direction nord et le Voyager 2 en direction sud envoient des observations de l'espace interstellaire à la NASA chaque fois qu'ils le peuvent.

Les Voyagers ont ouvert la voie à d'autres sondes révolutionnaires

Thomas Zubuchen est l'administrateur associé de la Direction des missions scientifiques de la NASA au siège de la NASA. Il a noté qu'aucune mission ne correspondra vraiment aux Voyagers, mais que les futures sondes essaieront certainement.

«Je crois que peu de missions peuvent égaler les réalisations du vaisseau spatial Voyager au cours de leurs quatre décennies d'exploration», a-t-il déclaré. "Ils nous ont fait découvrir les merveilles inconnues de l'univers et ont vraiment inspiré l'humanité à continuer d'explorer notre système solaire et au-delà."

Ils sont toujours actifs

Les deux sondes ayant atteint 40 ans, cela fait également des missions Voyager les missions les plus longues de l'histoire de tout programme spatial. Voyager 2 a tourné le grand 4-0 le 20 août. Voyager 1 franchira cette étape le 5 septembre.

Aucune des équipes d'origine qui ont lancé les sondes Voyager ne pensait qu'elles dureraient aussi longtemps. Edward Stone a été scientifique du projet Voyager et vice-président et directeur du Jet Propulsion Laboratory de la NASA. Il a déclaré: "Aucun de nous ne savait, lorsque nous avons lancé il y a 40 ans, que tout fonctionnerait encore et que nous poursuivions ce voyage de pionnier. La chose la plus excitante qu'ils trouveront dans les cinq prochaines années est probablement quelque chose que nous n'avons pas fait. t savoir était là pour être découvert. "

Ils portent notre histoire avec eux partout où ils vont

Les sondes portent avec elles les Golden Records - une collection de voix humaines, de sons, de messages et d'images qui racontent notre histoire en tant que race humaine. L'ancien président américain Jimmy Carter a déclaré à propos des Golden Records: "C'est un cadeau d'un petit monde lointain, un gage de nos sons, de notre science, de nos images, de notre musique, de nos pensées et de nos sentiments. Nous essayons de survivre à nos temps pour que nous puissions vivre dans le vôtre. "

ViaNASA

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