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Des chercheurs découvrent qu'un virus vieux de 100 millions d'années vit dans notre corps


Des chercheurs de l'Université nationale et kapodistrienne d'Athènes ont découvert qu'un rétrovirus qui infectait nos ancêtres il y a 100 millions d'années est devenu un gène humain au fil du temps et peut être à l'origine de problèmes de santé.

Ces virus se trouvent dans les embryons et les cancers comme le cancer de l'ovaire, et peuvent également être détectés dans le sang des femmes enceintes. Leurs résultats ont été présentés dans un article intitulé Roles of Endogenous Retroviruses in Early Life Events, publié dans la revue Trends in Microbiology.

En ce qui concerne les femmes enceintes, l'un de ces étranges rétrovirus s'appelle Hemo, n'est pas réellement fabriqué par la mère. Au lieu de cela, il est créé par son fœtus et dans le placenta.

Il a été découvert par la biologiste française Odile Heidmann et son équipe il y a cinq ans, mais ils ne sont toujours pas tout à fait sûrs de son objectif.

"C'est très, très vieux, donc ça doit faire quelque chose", a-t-elle dit au New York Times. "Il est possible que les protéines Hemo soient un message du fœtus à la mère, amortissant le système immunitaire de la mère afin qu'il n'attaque pas le fœtus."

Hemo n’est pas la seule protéine avec un tel fond, l’ADN humain contient près de 100 000 morceaux d’ADN viral, soit 8% du génome humain. Bien que nous n'ayons aucune idée de ce qu'ils font actuellement.

«Que font ces colonisateurs génomiques efficaces?» ont réfléchi les auteurs de l'article. «S'agit-il simplement de fossiles qui, comme les moustiques dans l'ambre, ont été coincés et préservés dans de grands génomes d'hôtes pendant que leurs fonctions se détérioraient?»

Ces génomes sont connus sous le nom de rétrovirus endogènes humains, ou HERV, bien qu'ils ne se comportent plus comme des virus, car leur matériel génétique, appelé ARN, un parent de l'ADN a été fusionné dans notre génome. Une telle combinaison sera transmise à la progéniture.

Ces virus anciens infectent leurs cellules hôtes en insérant une réplique d'ADN de leur ARN dans le génome. Au fil des générations, cet ADN viral se réplique et les HERV perdent leur capacité à infecter d'autres cellules.

HERV et cancer

Certains peuvent nous protéger de la maladie tandis que d'autres pourraient augmenter nos risques de cancer,

«La recherche dans ce domaine a commencé lorsque des rétrovirus ont été découverts accidentellement au début des années 1900 en tant qu'agents transmissibles invisibles du cancer.

Les liens étroits des rétrovirus avec les cancers animaux ont créé une grande promesse: si les chercheurs identifiaient des agents infectieux causant le cancer humain, ils pourraient concevoir des stratégies de prévention (par exemple, des vaccins) ou des traitements médicamenteux contre le cancer », lit-on dans un extrait de l'étude.

«Ce n’est pas une question de choix ou, est-ce que ces choses sont bonnes ou mauvaises? C’est beaucoup plus compliqué que cela », a déclaré le Dr Katzourakis, auteur principal et virologue de l’université d’Oxford, dans une interview accordée au New York Times. "Nous sommes à peine au début de cette recherche."

Alors qu'un certain nombre de ces HERV sont uniques aux humains, d'autres se trouvent dans un éventail d'espèces, y compris des poissons comme la morue ou le thon. Quelque chose que le Dr Katzourakis a exploré dans une autre étude qui a révélé que ces rétrovirus envahissaient nos ancêtres marins il y a 450 millions d'années.

Cela pourrait impliquer que HERV est impliqué dans la «manipulation des cellules souches et des événements du début de la vie, ce qui pourrait avoir des effets très importants sur les maladies des adultes».

L'avenir de cette recherche est encore inconnu, mais l'espoir est qu'en découvrant exactement comment ces anciens rétrovirus affectent notre corps, nous pourrions être plus près de lutter contre des maladies débilitantes telles que le cancer à leur source.


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