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Un milliardaire russe envisage d'explorer l'Encelade lunaire de Saturne avant que la NASA ne puisse


Le milliardaire russe Yuri Milner envisage de financer une mission d'exploration de la lune de Saturne Encelade. L'entrepreneur et capital-risqueur obsédé par l'espace soutient déjà d'autres projets d'exploration spatiale tels que Breakthrough Starshot, le plan ambitieux d'envoyer une sonde à Proxima Centauri et le passionnant projet Breakthrough Listen qui est mis en place pour rechercher des signaux de la vie intelligente dans l'espace. Milner a présenté sa dernière idée d'aventure spatiale plus tôt ce mois-ci lors de la conférence New Space Age de The Economist à Seattle. Son plan proposé est d'envoyer un vaisseau spatial financé par le secteur privé à Encelade et de chercher la vie. Milner affirme qu'il a été en contact avec des experts qui enquêtent sur la plausibilité de la mission. «Pouvons-nous concevoir une mission à faible coût financée par le secteur privé à Encelade, qui pourra être lancée assez rapidement, et qui pourra examiner plus en détail ces panaches, pour essayer de voir ce qui se passe là-bas?» il a dit.

La mission Cassini a fourni de bonnes preuves d'une vie possible

La mission n’est pas totalement absurde, il existe de bonnes preuves, fournies par la mission Cassini, que la lune Encelade a un océan sous sa surface couverte de glace. Les évents hydrothermaux sur la surface de la lune expulsent la vapeur d'eau et les particules de glace qui contiennent des composés organiques, des gaz volatils, du dioxyde de carbone, du monoxyde de carbone, du sel et de la silice. Le matériau jaillit de la surface de la lune à environ 400 mètres par seconde. Ce matériau de ventilation forme un panache qui s'étend sur des centaines de kilomètres dans l'espace. Une partie du matériel qui s’échappe retombe finalement sur Encelade tandis que d’autres s’échappent pour former le vaste anneau E de Saturne. La présence de composés organiques dans la vapeur signifie que la vie sur la lune peut être possible.

Milner peut financer sa mission plus rapidement que la NASA

La Nasa a des plans pour explorer davantage Encelade, mais en raison du financement et de la bureaucratie gouvernementale, une telle mission ne serait pas prête à être déployée dans la prochaine décennie. Milner est impatient d'agir beaucoup plus rapidement.

«Il y a différentes idées qui circulent sur la façon d'envoyer une mission à Encelade pour faire une enquête plus approfondie sur le panache, pour voir s'il y a peut-être des acides aminés là-bas, ou quelque chose de ce genre, ce serait une sorte fumer le pistolet à vie sous la glace », a-t-il déclaré. «Comment pouvons-nous, pour la toute première fois, concevoir, envoyer et lancer une mission scientifique interplanétaire à financement privé? C'est donc ce à quoi nous pensons. Les idées de Milner sont évidemment au tout début de leur incubation, mais il a certainement la richesse, la motivation et l’influence nécessaires pour organiser une mission bien avant l’éventuel projet Enceladus Life Finder (ELF) de la NASA. La plupart des connaissances actuelles sur Saturne et ses lunes proviennent de la sonde spatiale Cassini, maintenant désarmée, qui a fonctionné pendant une décennie jusqu'en septembre de cette année. Le Cassini a été délibérément envoyé en mission de mort dans l'atmosphère de Saturne le 15 septembre de cette année. Le vaisseau spatial était à court de carburant et les scientifiques craignaient qu'il ne s'écrase sur l'une des lunes potentiellement habitables de Saturne s'il était laissé à lui-même.


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