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Des scientifiques dévoilent le squelette humain le plus complet au monde, notre ancêtre âgé de 3,6 millions d'années


Après 20 ans de fouilles minutieuses, une équipe de scientifiques a pu dévoiler le squelette le plus complet d'un lointain ancêtre humain découvert à ce jour.

Les restes sont d'un hominidé appartenant au genre Australopithèque, et il remonte à 3,67 millions d'années. Les scientifiques l'ont baptisée «Little Foot», une drôle de référence à la première étape de la découverte: quatre petits os du pied. "Il s'agit de l'une des découvertes fossiles les plus remarquables de l'histoire de la recherche sur les origines humaines et c'est un privilège de dévoiler aujourd'hui une découverte de cette importance", a déclaré le Dr Ron Clarke de l'Institut d'études évolutives de l'Université du Witwatersrand à Johannesburg, qui a repéré pour la première fois des restes partiels du squelette en 1994.

Little Foot est de taille modeste à seulement 135 centimètres, et l'analyse du visage, des dents et de la structure pelvienne a révélé que le squelette appartenait autrefois à une femme. Ils croient également que Little Foot était peut-être une jeune fille dont la vie s'est terminée par une chute dans des grottes via un puits. En ce qui concerne son corps, les bras étaient plus courts que les jambes, révélant une posture droite qui, selon les scientifiques, en fait un parent beaucoup plus proche des humains, même si elle vivait très probablement dans les arbres.

Les premiers fragments des restes - divers os du pied et fragments du bas de la jambe - ont été retrouvés pour la première fois entre 1994 et 1997 dans les grottes de Sterkfontein, situées à environ 40 km au nord-ouest de la ville de Johannesburg. Des os de jambe ont été révélés par les activités minières en 1994, mais ce n'est que 3 ans plus tard que le squelette est devenu visible. Ce n’est qu’en 2012 que la brèche - une roche semblable à du béton dans laquelle les restes de Little Foot étaient enfouis - a pu être complètement enlevée.

«Mes assistants et moi avons minutieusement nettoyé les os des blocs de brèche et reconstruit le squelette complet jusqu'à nos jours», a déclaré Clarke, ajoutant: «Le processus a nécessité une fouille extrêmement minutieuse dans l'environnement sombre de la grotte. Les surfaces en regard des os du squelette ont été exposées, la brèche dans laquelle leurs dessous étaient encore incrustés a dû être soigneusement découpée et retirée en blocs pour un nettoyage ultérieur dans le laboratoire de Sterkfontein. "

Maintenant que les scientifiques ont en leur possession un squelette complet, ils peuvent entamer une nouvelle phase de leurs recherches qui se concentrera sur le comblement des lacunes concernant l'apparence, le mouvement et la composition squelettique de nos débuts. Australopithèque les ancêtres. Il est même possible que l’analyse isotopique de l’émail dentaire fossilisé de Little Foot puisse aider à répondre à des questions sur le milieu de vie ou les aliments qu’elle a pu manger.

Bien que Little Foot soit le plus ancien exemple d'un squelette d'hominidé complet et intact, le plus ancien de l'histoire humaine enregistrée est Ardi, un ancêtre humain qui vivait en Éthiopie il y a environ 4,4 millions d'années. Bien que Little Foot puisse offrir plus de réponses aux questions sur les premiers humains, Ardi joue un rôle en aidant les scientifiques à changer leur approche de la localisation avec plus de précision lorsque les humains se séparent de la lignée qui a évolué séparément pour devenir des chimpanzés vivants. À l'heure actuelle, les scientifiques pensent que cette scission a eu lieu il y a environ 6 millions d'années.

C'est la magie des découvertes scientifiques: certaines semblent se produire en une fraction de seconde, même par accident, tandis que pour d'autres (dans le cas de Little Foot), la récompense vient d'années de travail minutieux et minutieux.


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