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Cette île du Pacifique changeante pourrait être similaire aux volcans martiens


Hunga Tonga-Hunga Ha’apaiNASA

Une île formée par un volcan sous-marin près des Tonga en 2015 surprend les scientifiques par sa ténacité à rester intacte. L'île, officieusement nommée Hunga Tonga-Hunga Ha’apai, s'est formée lorsque le volcan sous-marin a craché des cendres et des roches. Les scientifiques s'attendaient à ce que l'île s'érode dans quelques mois, tout comme d'autres formes de relief volcaniques temporaires. Mais deux ans plus tard, l'île a toujours l'air solide et les scientifiques prédisent qu'elle pourrait même durer encore 3 décennies. «Nous n’avons pas eu une île comme celle-ci pour se maintenir en 50 ans», a déclaré Jim Garvin, scientifique en chef du Goddard Space Flight Center de la NASA à Greenbelt, Maryland, lors d’une conférence de presse de la NASA cette semaine.

Des conditions volcaniques rares font que l'île reste sur place

La solidité de l'île est due aux circonstances particulières dans lesquelles elle s'est formée. Lorsque le volcan est entré en éruption, il a envoyé du magma chaud des profondeurs du noyau terrestre pour se connecter à l'eau fraîche de l'océan. Cela a envoyé des cendres et des roches vers le ciel pour former l'île. Des conditions volcaniques similaires ont formé l'île, Surtsey, un relief au large des côtes islandaises qui s'est formé dans les années 1960 et qui se poursuit encore aujourd'hui. La NASA pense que l'île de Hunga Tonga-Hunga Ha’apai a dépassé ses prévisions de durée de vie, car les interactions chimiques entre l'eau de mer de surface chaude et les matériaux volcaniques ont provoqué le durcissement du littoral de l'île peu après l'éruption, ce qui a protégé ses parties internes de l'adoucisseur de l'érosion.

L'île évolue mais ne s'érode pas

Les scientifiques observent les phénomènes depuis l'éruption de 2015 et ont eu la chance de capturer l'île en annulant plusieurs changements majeurs. L'île avait initialement une forme ovale rugueuse avec son cratère d'éruption en son centre. Mais les courants océaniques et les vagues ont lentement érodé les falaises hautes de 400 m autour du bord du cratère, se brisant d'un côté, créant un lac intérieur avec une ouverture sur l'océan. Les scientifiques pensaient que cela pourrait signifier la fin de l'île, mais un banc de sable s'est formé peu de temps après pour protéger les falaises restantes. L'île est maintenant essentiellement constituée de deux masses continentales reliées par une péninsule. Bien que la forme de l’île dans son ensemble ait radicalement changé au cours des deux dernières années, sa masse globale n’a pas beaucoup changé, ce qui a conduit les scientifiques à conclure que l’île est déterminée à rester.

Une petite masse terrestre peut percer les secrets de Mars

Tandis que surveiller une île grandir et évoluer offre une énorme opportunité de mieux comprendre l'activité volcanique et océanique. La NASA est également enthousiasmée par les possibilités offertes par Hunga Tonga-Hunga Ha’apai pour en savoir plus sur Mars. Garvin a expliqué le lien en expliquant que Mars comporte de petits volcans «très similaires en apparence à Hunga Tonga-Hunga Ha’apai, mais nous ne connaissons pas le contexte dans lequel ils se sont formés».

En examinant la formation de cette île en comparaison avec des preuves volcaniques sur Mars, cela peut donner des indices sur la façon dont sa surface a été créée. Des similitudes peuvent indiquer la présence d'océans éteints depuis longtemps ou d'autres plans d'eau. «Nous pensons que [c'est] une réelle opportunité d'apprentissage», a déclaré Garvin.

Via:NASA, National Geographic


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