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Des chercheurs découvrent pourquoi les météores explosent avant de toucher la Terre


Si vous avez déjà regardé de près le ciel nocturne par une nuit claire, vous avez probablement vu quelques "étoiles filantes", des objets célestes qui semblent se déplacer dans l'espace à des vitesses incroyables, laissant derrière eux une immense traînée cosmique. La sagesse conventionnelle nous dit ce qui se passe réellement: des débris de l'espace pénètrent dans notre atmosphère, puis se brûlent à cause des frottements avant qu'ils ne puissent jamais s'approcher de nous. Et c'est une chose très chanceuse, aussi, car sans notre atmosphère, nous serions constamment bombardés par des matériaux spatiaux se déplaçant à des vitesses incroyables, et les résultats seraient catastrophiques.

Mais que se passe-t-il vraiment là-haut lorsque nous voyons des événements tels que des étoiles filantes et des pluies de météores? Avec de petits débris, il est évident que l'objet pénètre dans notre atmosphère à grande vitesse et le frottement le fait brûler. Petit signifie très petit; la plupart des étoiles filantes que vous verrez par temps clair sont des cailloux ou même des grains de poussière. Mais des objets plus gros, jusqu'à plusieurs mètres de diamètre, peuvent avoir un impact beaucoup plus important.

L'impact Tunguska

L'événement de Tunguska était une catastrophe causée par un météore pénétrant dans l'atmosphère et explosant au-dessus de la surface en Sibérie. La chaleur de l'explosion pouvait être ressentie à plus de 40 miles de la zone d'impact, et la pression sismique a été mesurée jusqu'en Angleterre, démontrant la force que ces objets créent lorsqu'ils tombent vers la terre. On estime que la roche en question mesurait environ 120 pieds de large, pesait 220 millions de livres, tombait à une vitesse d'environ 33 500 miles par heure et chauffait l'air autour d'elle à 44 500 degrés Fahrenheit. L'astéroïde a explosé à 28 000 pieds au-dessus de la surface, créant une explosion 185 fois plus forte qu'une bombe nucléaire.

Un autre événement similaire s'est produit en 2013 à Tcheliabinsk, en Russie.

La vidéo montre de nombreux angles différents de l'événement, montrant à quel point la pierre tombante est devenue ridiculement brillante et combien de force a été générée. Le météore lui-même est impressionnant, mais il montre à quel point l'inconnu peut être dangereux, surtout quand il tombe du ciel.

La NASA a révélé de nombreuses informations sur l'événement. La roche était beaucoup plus petite que celle qui est tombée à Tunguska - environ la moitié de la taille - mais l'équipement sur Terre a pu enregistrer la force qu'elle a générée, la quantité de lumière et de chaleur qu'elle a dissipée, la taille de la zone d'impact. , et la composition exacte des pièces qu'il a laissées. Bien que les dégâts aient été importants, avoir la capacité de parcourir ces enregistrements était une opportunité passionnante pour les scientifiques qui étudient les météores.

Qu'est-ce qui cause l'explosion?

Un document de recherche d'une équipe d'étude des météores à l'Université Purdue explique ce qui pourrait arriver à provoquer la rupture si violente des météores dans la basse atmosphère, un événement appelé "éclats d'air météorique". L'air surchauffé s'accumule dans un arc-choc devant la roche, et pénètre dans le météore via sa surface poreuse et provoque une instabilité structurelle, provoquant finalement la rupture de la roche. Au fur et à mesure que la surface du météore se fissure, l'augmentation de la zone provoque plus de friction, créant plus d'air comprimé chaud à travers la surface de plus en plus poreuse. Ce processus se poursuit dans une boucle de rétroaction positive jusqu'à ce que le météore entier ne soit plus qu'une énorme explosion de feu naviguant dans les airs. Dans le cas du météore de Tcheliabinsk, cette boucle de rétroaction positive s'est produite à 14 miles au-dessus du sol, mais elle est également entrée à un angle très faible. D'autres météores pourraient arriver à un angle beaucoup plus net, atteindre des vitesses plus élevées ou exploser plus près de la surface, causant plus de dégâts.

Les scientifiques de Purdue ont utilisé des simulations informatiques pour rédiger une solution possible à ce problème. Ils ont déterminé que forcer l'air à travers les poches du météore leur permettrait de stabiliser la pression à l'intérieur de celui-ci. Cela a deux avantages: premièrement, le refroidissement de l'air devant et autour du météore réduit l'énergie entrant et sortant de celui-ci, l'empêchant d'exploser; et deuxièmement, réduire la vitesse du météore le rendrait moins susceptible de se briser, réduisant encore plus la probabilité d'une explosion. Cette mesure de défense pourrait être utilisée pour prévenir des catastrophes comme les catastrophes de Tcheliabinsk et de Tunguska; cependant, il serait probablement largement inefficace contre les météores plus gros, comme celui qui est présumé avoir causé la période glaciaire qui a tué tous les dinosaures.

Mais être un peu préparé est bien mieux que de ne pas être totalement préparé; et des choses comme celle-ci sont un bon exemple de pourquoi la recherche et le développement sont si importants. La NASA a déjà des systèmes en place qui suivent le chemin de grands objets célestes qui pourraient potentiellement suivre un cours accéléré avec la Terre - bien que cela crée un peu de sensationnalisme, il est également bon de reconnaître que nous sommes fragiles, et qu'il y a des choses hors là où nous en savons si peu sur cela pourrait nous détruire sans même que nous le voyions venir. Nous apprenons constamment de nouvelles choses sur l'environnement et l'espace qui nous permettront d'être mieux à même de défendre nos maisons en cas de catastrophe.


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