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La NASA et l'ESA s'approvisionnent en sol martien pour la recherche


La NASA et l'Agence spatiale européenne (ESA) ont signé jeudi un accord pour s'approvisionner en sol martien pour la recherche sur Terre. L'annonce a été publiée sur le site officiel de l'ESA et contenait des détails sur la manière dont la mission serait accomplie.

Un projet passionnant

«Il ne fait aucun doute que pour un scientifique planétaire, la chance de ramener sur Terre des échantillons immaculés et soigneusement choisis de la planète rouge pour examen en utilisant les meilleures installations est une perspective alléchante. Reconstruire l’histoire de Mars et répondre aux questions de son passé ne sont que deux domaines de découverte qui seront considérablement avancés par une telle mission », a déclaré le directeur de l’exploration humaine et robotique de l’ESA, David Parker.

La NASA et l'ESA ont déjà collaboré sur l'orbiteur ExoMars de l'ESA qui encercle actuellement Mars. L’orbiteur a transmis des données atmosphériques au rover Curiosity de la NASA cette semaine.

Ces données peuvent être utilisées pour déterminer quel sol doit être collecté lors de la mission de récupération du sol. "Les précédentes missions sur Mars ont révélé d'anciens lits de cours d'eau et la bonne chimie qui aurait pu soutenir la vie microbienne sur la planète rouge", a déclaré Thomas Zurbuchen, administrateur associé de la Direction des missions scientifiques de la NASA.

Il a ajouté qu '«un échantillon constituerait un pas en avant essentiel dans notre compréhension du potentiel de Mars à abriter la vie.» Cependant, accomplir une telle mission ne sera pas une tâche facile car il n'y a actuellement aucun précédent.

Une mission inédite

Malgré les nombreuses réalisations de l’humanité en matière d’exploration spatiale, aucune mission n’a jamais effectué un aller-retour ni un lancement depuis une autre planète. Cet effort nécessiterait au moins trois missions depuis la Terre et un décollage de Mars.

Une première mission verrait le Mars Rover 2020 de la NASA collecter des échantillons tandis que le rover ExoMars de l'ESA forerait à la recherche de preuves de vie. Une deuxième mission récupérerait ensuite les échantillons et les transporterait vers un véhicule d’ascension de Mars qui enverrait les échantillons sur l’orbite de Mars.

Une fois sur place, un vaisseau spatial de la Terre intercepterait les conteneurs d'échantillons et les ramènerait sur Terre. Lorsqu'ils atteignaient la Terre, les échantillons seraient placés en quarantaine stricte, connue sous le nom de mesures de protection planétaire, pour protéger la biosphère de la planète de toute substance martienne potentiellement dangereuse.

La mission nécessite une diligence raisonnable supplémentaire pour s'assurer que Mars n'est pas contaminé par des matériaux terrestres et vice versa. Malheureusement, les choses n'ont pas commencé trop bien pour la NASA ce mois-ci.

Des rapports ont été faits selon lesquels le bouclier thermique du Rover Mars 2020 de la NASA s'est fissuré pendant les tests. Les responsables de l'agence, cependant, ont déclaré que l'incident n'affecterait pas la date de lancement du Rover.

Au lieu de cela, le bouclier sera réparé pour continuer les tests préalables au lancement et une nouvelle structure de bouclier thermique sera développée l'année prochaine. Le test avait soumis le bouclier à des forces environ 20% supérieures à celles présentes dans l'atmosphère martienne.


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