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La sonde OSIRIS-REx de la NASA découvre déjà des preuves de présence d'eau sur Astroid


Les origines de la NASA, l’interprétation spectrale, l’identification des ressources, l’explorateur du régolithe de sécurité (OSIRIS-REx) a trouvé des preuves d’eau emprisonnée dans l’argile à la surface de l’astéroïde Bennu.

Le vaisseau spatial qui a quitté la Terre à la mi-août a pu commencer sa mission en cours de route, orientant son équipement scientifique vers l'astéroïde alors qu'il se rapprochait.

Les observations initiales des deux spectromètres de l'engin spatial, le spectromètre visible et infrarouge OSIRIS-REx (OVIRS) et le spectromètre d'émission thermique OSIRIS-REx (OTES), ont montré qu'il y a des molécules dans l'astéroïde qui contiennent des atomes d'oxygène et d'hydrogène liés ensemble, appelés «hydroxyles».

L'hypothèse des scientifiques de la NASA selon laquelle des groupes hydroxyles sont présents à la surface de l'astéroïde et indique que la surface de Bennu a déjà rencontré de l'eau.

Le parent de Bennu aurait pu héberger un plan d'eau liquide

Bennu lui-même est trop petit pour avoir été l'hôte d'un corps liquide, les observations montrent que de l'eau liquide était présente sur le parent de l'astéroïde, un astéroïde plus gros, à un moment donné.

«La présence de minéraux hydratés à travers l'astéroïde confirme que Bennu, un vestige du début de la formation du système solaire, est un excellent spécimen pour la mission OSIRIS-REx visant à étudier la composition des matières volatiles et organiques primitives», a déclaré Amy Simon, OVIRS, scientifique adjoint des instruments au Goddard Space Flight Center de la NASA à Greenbelt, Maryland.

«Lorsque des échantillons de ce matériau seront renvoyés par la mission sur Terre en 2023, les scientifiques recevront un trésor de nouvelles informations sur l'histoire et l'évolution de notre système solaire.»

Autre bonne nouvelle pour la mission, les données obtenues jusqu'à présent de la suite de caméras OSIRIS-REx (OCAMS) valident les observations télescopiques au sol de Bennu.

L'astéroïde a plus de rochers que prévu

Les données corroborent également le modèle initial développé par les scientifiques de l'astéroïde Bennu en 2013. Les nouvelles informations fournies par l'engin spatial reproduisent presque exactement ce qui était projeté.

Une anomalie intéressante entre le modèle et les données est la taille d'un rocher sur le pôle sud de Bennu.

Le modèle a suggéré que le rocher soit 10 mètres en hauteur, mais les données du vaisseau spatial le rapprochent de 50 mètres.

La surface entière de l'astéroïde a plus de rochers que prévu. Ce sont des données importantes car l'OSIRIS-REx cherchera un emplacement pour prélever un échantillon de l'astéroïde.

La sonde renverra l'échantillon sur Terre

Il s'agit de la première mission de retour d'échantillons de la NASA.

«Nos données initiales montrent que l'équipe a choisi le bon astéroïde comme cible de la mission OSIRIS-REx. Nous n'avons pas découvert de problèmes insurmontables à Bennu jusqu'à présent », a déclaré Dante Lauretta, chercheur principal OSIRIS-REx à l'Université de l'Arizona, Tucson.

«Le vaisseau spatial est en bonne santé et les instruments scientifiques fonctionnent mieux que nécessaire. Il est temps maintenant que notre aventure commence.

L’astéroïde est actuellement sous observation initiale alors que le vaisseau spatial passe au-dessus du pôle nord, de l’équateur et du pôle sud de Bennu en se rapprochant le plus 7 km à la surface des astéroïdes pour mieux déterminer sa masse, ce qui aidera à son tour le scientifique à mieux comprendre son attraction gravitationnelle et sa composition de surface.


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